Intervista con la Dott.ssa Linda M. Liau di Maki Hsieh

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La Dr. Linda M. Liau è pioniera del vaccino contro il cancro al cervello e prima donna asiatica presidente di un programma di neurochirurgia negli Stati Uniti.

Siamo lieti di condividere e pubblicare questa intervista esclusiva tra la musicista, cantante e filantropa Maki Hsieh e la neurochirurga e neuroscenziata Dott.ssa Linda Liau. In questa profonda ed intima intervista la Presidente e CEO della Asian Hall of Fame e della Robert Chinn Foundation, ripercorre con la Dott.ssa Liau, il percorso che ha portato quest’ultima a scegliere una carriera nell’ambito della scienza, della ricerca fino ad approdare agli studi sul vaccino per la cura del cancro al cervello. Nel 2021 la Dott.ssa Linda Liau è stata inclusa nella Asian Hall of Fame.

La dott.ssa Linda M. Liau è una neurochirurga, neuroscienziata americana e presidente W. Eugene Stern del Dipartimento di Neurochirurgia presso la David Geffen School of Medicine dell’UCLA. È stata eletta dalla Society of Neurological Surgeons nel 2013 e dalla National Academy of Medicine nel 2018. Ha pubblicato oltre 200 articoli di ricerca ed un libro di testo, Brain Tumor Immunotherapy. È stata redattore capo del Journal of Neuro-Oncology dal 2007 al 2017. La dott.ssa Liau ha conseguito due lauree, una in biochimica e una in scienze politiche presso la Brown University nel 1987 ed ha completato la facoltà di medicina presso la Stanford University nel 1991. Ha anche conseguito un dottorato di ricerca in neuroscienze nel 1999 presso l’UCLA, dove ha completato la sua residenza e formazione in neurochirurgia. È stata ispirata ad intraprendere una carriera in neurochirurgia dopo che sua madre è morta di cancro al seno, il quale le aveva metastatizzato il cervello. Una delle sue missioni è curare e trasformare la vita dei pazienti che soffrono dei disturbi neurologici più debilitanti ed anche migliorare e ripristinare la qualità della vita dei pazienti e delle loro famiglie abilitando le terapie. Il principale interesse di ricerca di Liau è il trattamento del glioblastoma, una forma mortale di cancro al cervello. Oltre al trattamento chirurgico, ha lavorato anche sull’immunoterapia e negli anni ’90 ha creato uno dei primi vaccini personalizzati contro il cancro al cervello utilizzando un campione del tumore di un paziente e globuli bianchi per attivare una risposta immunitaria contro il cancro. Da allora ha aperto la strada all’uso di vaccini a base di cellule dendritiche nel trattamento del glioblastoma. Altre ricerche che ha svolto includono lo sviluppo di nuove tecniche per mappare la funzione cerebrale durante gli interventi chirurgici al cervello mentre il paziente è sveglio.

Maki Hsieh: Sono così entusiasta di parlare con te oggi, perché in realtà volevo diventare un neurochirurgo quando ero alle medie. Ed il motivo per cui l’avevo scelto è perché, per me, la vita è iniziata davvero duramente. E non è stata come per gli altri, loro avrebbero voluto essere un pediatra o qualcosa del genere, mentre io un neurochirurgo, lo trovavo molto molecolare. Il mio desiderio era trovare una cura per ogni genere di malattia.

Dott.ssa Linda M. Liau: Volevo diventare una cantante, ma sono stonata.

Maki Hsieh: Così sono andata alla Johns Hopkins, perché volevo entrare in neurochirurgia. Ma dopo aver fatto un intero curriculum di medicina, ho scoperto di non essere così intelligente perché richiedevano davvero che tu fossi molto paziente, molto analitico e molto intelligente. E mentre facevo i miei studi volevo solo cantare, quindi non ha funzionato. Avevo un grosso libro di neuroscienze. E sì, è qualcosa che mi ha sempre affascinato anche oggi, vorrei solo pronunciare qualcosa a caso di neuroscienza che nessuno capisce. Ma solo tu. Quindi ero davvero entusiasta quando hanno presentato i candidati al comitato di selezione e tu eri in cima. Primo, perché sei famosa in tutto il mondo. In secondo luogo, poiché la nostra Asian Hall of Fame ora ha sede a Los Angeles e sentiamo e siamo informati molto sul tuo lavoro, sulla tua leadership all’UCLA. Quindi, in base alla geografia, abbiamo sentito parlare molto del fatto che sei coinvolta. E poi anche con il COVID, per noi è diventato davvero importante mettere in luce la medicina e l’eccellenza nella ricerca medica. Quindi volevo iniziare prima di tutto, ho molte domande. Come si dice il tuo nome e cosa significa la M?

Dott.ssa Linda M. Liau: Oh, sì. Mi chiamo Linda Liau. E la M in realtà sta per Ming-Huei, che è il mio secondo nome. È cinese. Usavo il secondo nome, ma era troppo difficile da pronunciare per le persone, quindi uso solo l’iniziale.

Maki Hsieh: È difficile, lo capisco, perché il mio cognome è Hsieh. Quindi, Maki Hsieh, è un po’ difficile da scrivere per le persone, per questo motivo uso il mio secondo nome Margaret, il mio nome d’artista è Maki Mae. È più facile.

Dott.ssa Linda M. Liau: Giusto!

Maki Hsieh: Ho notato che sei nata a Inglewood e sei cresciuta a Los Angeles. È vero? Come sono venuti qui i tuoi genitori? O sono stati qui per un po’? E com’è stato per te crescere?

Dott.ssa Linda M. Liau: Sì. In realtà sono nata a Tainan, Taiwan. I miei genitori hanno avuto un matrimonio combinato. Ho sentito queste cose, ovviamente di seconda mano, da mia madre. Ma un giorno mio padre decise che voleva emigrare qui negli Stati Uniti. In realtà, aveva ricevuto una borsa di studio per studiare russo. E quindi immagino che questo fosse tornando in quella linea temporale, attorno ai primi anni ’60, durante la Guerra Fredda. Penso che il governo federale stesse cercando di trovare cinesi in grado di parlare o interpretare in russo. Subito dopo la mia nascita, la mia famiglia emigrò a Cleveland, Ohio, perché mio padre andò a scuola alla Case Western Reserve e non ricordo molto di quei primi anni. Ma ho visto le foto. Faceva molto freddo in inverno a Cleveland, Ohio. E poi è lì che è nata mia sorella minore. Penso che quando avevo circa cinque anni siamo emigrati nel centro di Los Angeles e da allora sono qui.

Maki Hsieh: Tuo padre è coinvolto nella medicina? Era un professore in linguistica o qual’era il suo background?

Dott.ssa Linda M. Liau: Nessuno nella mia famiglia era coinvolto nella medicina. Fondamentalmente, insegnava lingue e penso che per un po’ di tempo fosse un traduttore per la CIA o la NSA o qualcosa del genere. Non lo so, davvero. Ma ci siamo trasferiti a Los Angeles vicino alla USC, e mia sorella ed io siamo andate alla 32nd Street Elementary School, che penso sia ancora lì. In realtà, ci sono passata di recente, è molto diversa da quando ci sono stata circa 50 anni fa. Ma alla fine, quando ero alle medie, la mia famiglia si è trasferita a Cerritos ed è lì che ho frequentato il liceo. Sono andato alla Whitney High School di Cerritos e poi sono andata alla Brown per il diploma ed alla Stanford per seguire gli studi alla facoltà di medicina, e poi alla UCLA per il mio dottorato, e da allora sono qui alla UCLA.

Maki Hsieh: La cosa interessante è che dalla California sei andata alla Brown ed hai una doppia laurea in biochimica ed una laurea in scienze politiche. È giusto? Come è accaduto? Era perché tuo padre era interessato alle scienze politiche ed alle lingue? E quindi ti sono interessate anche a te? Quindi tua madre era una scienziata? Era coinvolta nella ricerca?

Dott.ssa Linda M. Liau: No, mia madre non era affatto una scienziata. Mia madre aveva solo un’istruzione superiore. Ma devo dire che era la persona più intelligente che abbia mai incontrato. Era una di quelle persone incredibilmente brava in matematica e scienze. Voglio dire, è stata ancora in grado di aiutare me e mia sorella con la matematica del liceo fino a quando non ci siamo diplomate. E’ sempre stata una grande fonte d’ispirazione per me, perché penso che sia una di quelle persone che se avesse avuto l’opportunità di andare al college o alla scuola di specializzazione, sarebbe andata incredibilmente bene. Ma non era il momento e ciò che le opportunità le avevano offerto. Ecco perché mi piacevano molto la matematica e le scienze quando ero a scuola. Ecco perché mi sono laureata in biochimica. Sì, la parte di scienze politiche era un po’, immagino, solo perché ascoltavo le storie sulla Guerra Fredda e, più o meno quello che stava succedendo, in quel momento e pensavo che fosse interessante saperne di più di politica internazionale ed in qualche modo, invidiavo quello che stava accadendo nel mondo. E ricordo che per la mia tesi, siccome avevo seguito un corso sul conflitto sino-sovietico, dovevamo scrivere una tesi di laurea sull’argomento. Ricordo quando, nella mia tesi, scrissi e predissi che l’Unione Sovietica sarebbe caduta nel prossimo futuro. Questo era all’incirca negli anni ’80. Ricordo che avevo avuto una C, perché il mio professore mi disse: “Oh, questo non accadrà mai!”.

Maki Hsieh: Oh, mio Dio. Oh.

Dott.ssa Linda M. Liau: E poi ora, è come in una retrospettiva. Quindi, comunque, ho fatto meglio in scienze che in scienze politiche. E in realtà, è anche per questo che sono andato alla scuola di medicina.

Maki Hsieh: È davvero entusiasmante che tu abbia avuto un percorso così meraviglioso guidato dalla curiosità, dalla passione. Sei realmente interessata a conoscere il mondo in cui viviamo. Penso che sia fantastico. Ed il fatto che tua madre ti abbia accompagnato lungo la strada, è una storia così bella. Ho letto nella tua biografia che sei stata ispirata da tua madre perché aveva il cancro e le metastasi nel cervello. È successo quando eri al liceo? Come ti ha motivato? E prima di tutto, come hai reagito a quella notizia? È avvenuta tramite una telefonata? Sono sicura che sia stato talmente straziante per tutta la tua famiglia. In che modo quella parte di quell’esperienza di vita ti ha ispirata al passo successivo?

Dott.ssa Linda M. Liau: Sì. Voglio dire, è uno di quei tipi di avvenimenti che, immagino, abbiano ancora un impatto su di me anche oggi. Ricordo che inizialmente le fu diagnosticato un cancro al seno quando frequentavo la facoltà di medicina. Ed ha subito una mastectomia. E non ci ho pensato molto, perché si stava riprendendo bene per un po’, e poi quando è tornato il cancro, si è ammalata molto. Questo è stato quando ero verso la fine della scuola di medicina. Ed è proprio per questo che ho deciso di tornare a casa a Los Angeles. Quindi, in realtà, sono tornata all’UCLA per la residenza e sfortunatamente è morta quando ero al quarto anno, e penso che ciò che mi ha davvero frustrato in quel momento era che mi sentivo, con tutte le attuali conoscenze mediche disponibili, ma non c’era niente che potessi fare per aiutarla. E penso che ora, 25 anni dopo, dopo aver visto migliaia di pazienti con cancro metastatico e cancro al cervello primario, credo che sia così gratificante essere in grado di aiutare anche solo un po’. Ma allo stesso tempo, è frustrante quando non possiamo, ed immagino che sia il principale motivo per cui faccio quello che faccio. Amo gli aspetti clinici della cura dei malati di cancro al cervello. Ma amo anche gli aspetti della ricerca per poter lavorare, si spera, su nuovi trattamenti e nuove cure per la malattia.

Maki Hsieh: Molte persone che ci ascoltano non hanno familiarità con la ricerca medica e l’assistenza sanitaria, e le neuroscienze, come pure con lo studio e la ricerca clinica che circonda le neuroscienze. Inoltre la neurochirurgia è una pratica correlata ma completamente diversa. È giusto? Quindi, in realtà, ami il lato clinico. Quindi puoi essere innovativa e continuare a sviluppare il campo, ma vorresti anche applicarlo praticamente attraverso la chirurgia. Ho capito correttamente?

Dott.ssa M. Liau: Sì, sì! Questo è esattamente ciò che amo del mio lavoro. Posso sviluppare e rilevare.

Maki Hsieh: Penso che tu sia l’unico motivo per cui sosterrei la clonazione umana, abbiamo bisogno di clonarti, Dott.ssa Liau, abbiamo bisogno di più Dott.sse come te Dott.ssa Liau. Perché non ho mai incontrato qualcuno così umile e così legato all’eredità, al patrimonio umano ed alla famiglia. E allo stesso tempo, molto affascinato dall’innovazione. E mi piace sentire, so che il nostro pubblico ama sentire di più sulle tue idee su come hai inventato un vaccino per il cancro al cervello. E allo stesso tempo, vai in profondità e rimuovi chirurgicamente il cancro. È semplicemente fantastico, lo è davvero. Mia madre ha due master ed un dottorato di ricerca in linguistica cognitiva e Legge dell’Asia orientale. E ha insegnato alla 臺大 (Università Nazionale di Taiwan) per 38 anni. Un paio di settimane prima della festa della mamma quest’anno, ho sentito che si era persa a Taiwan. Dormiva nelle stazioni ferroviarie, non tornava a casa. Era scomparsa. E poi ci siamo collegati via e-mail. Giorno dopo giorno, iniziava a rivelare che sentiva delle voci ed aveva quattro chip nelle orecchie e sentiva delle trasmissioni che le dicevano che era in pericolo. E che questi comunisti nordcoreani stavano combattendo tra loro guidati da questi due gangster giapponesi che stavano cercando di impossessarsi del suo appartamento, motivo per cui non sarebbe tornata a casa. Ed era completamente passata dall’essere molto cognitivamente consapevole a completamente distrutta. Voglio dire, che forse a me è sembrato un completo capovolgimento della sua personalità, ma forse è stato progressivo nel tempo. I medici della National Taiwan University ci hanno detto che ha l’Alzheimer o che ha degli effetti deliranti di demenza. Ma poi ci hanno detto il contrario, che in realtà si trattava di schizofrenia, con demenza, e poi no, forse c’era una specie di problema di alta ipertensione cronica che le stava causando un po’ di pressione sanguigna nel cervello. Per questo la cura farmacologica continua ad adattarsi e cambiare in base alla diagnosi ed è davvero fastidioso. Anch’io sono frustrata. Sono con te. Con tutti i giovani che creano nuovi giochi PokemonGo, perché non possiamo sfruttare il loro cervello per creare nuove soluzioni per l’assistenza sanitaria? Allora, di che cosa stavi parlando o pensando quando ti è venuto in mente il vaccino contro il cancro al cervello? Che cosa ti sei chiesta? E se avessimo un vaccino? O ti sei chiesta, “Beh, come possiamo non averne uno?” O come possiamo produrne uno? Come hai fatto, in poche parole, a passare dall’idea iniziale ad un vaccino in piena regola per l’umanità?

Dott.ssa Linda M. Liau: Beh, penso che una cosa che amo della medicina e delle scienze sia la capacità di essere curiosi e di cercare di risolvere i problemi. Mi piaceva molto risolvere i problemi. Ero una di quelle ragazze a cui piaceva fare i problemi di matematica, solo per divertimento, quando ero più giovane. Quindi una cosa che è stata sempre frustrante per me, quando ho iniziato a lavorare in Neurochirurgia è che, ad esempio, con i tumori maligni al cervello, magari eseguiamo un ottimo intervento chirurgico per eliminare il tumore, e poi sei mesi dopo il tumore è tornato, nonostante le radiazioni e la chemioterapia, ed è semplicemente ed incredibilmente frustrante. Una parte del problema è che le cellule, sono cellule che non possiamo vedere, e questo è un problema con molti tumori ed è che il motivo per cui i tumori si ripresentano è perché non si possono vedere, quindi non si possono eliminare chirurgicamente, non puoi davvero bersagliarli all’interno, molto bene con medicine o radiazioni. E poi nel cervello, non vuoi certo danneggiare il tessuto cerebrale circostante nel tentativo di estrarre di più o irradiare il tessuto. Quindi non otteniamo grandi margini, come per altri tipi di interventi chirurgici. Immagino, quando ho pensato, a cosa si sarebbe potuto fare per raggiungere quelle cellule che non si possono vedere, e se ci pensi davvero, l’unica cosa che può farlo è il sistema immunitario. Perché il sistema immunitario è in grado di raggiungere virus e batteri che non potremmo mai vedere, voglio dire, non c’è modo che uno possa eliminare chirurgicamente il virus del COVID nel corpo di qualcuno, o non può essere visto. Quindi penso che sia lo stesso concetto per le cellule tumorali. Le cellule tumorali sono diverse, sono estranee al paziente. Dovrebbe esserci un modo per addestrare il proprio corpo a riconoscerle come un invasore estraneo, e cercare di prevenire la ricomparsa di questi tumori. Questo era il concetto iniziale all’epoca, e poi ho pensato che gran parte della ricerca che io ed il mio gruppo stavamo facendo si basava solo su molte altre cose che stavano succedendo in quel momento, in termini di altri tipi di, immunoterapie e vaccini per altri tipi di cancro, e come aiutare le persone a sviluppare risposte immunitarie per altri tipi di cancro. Penso che una cosa diversa nel cervello sia che per molto tempo si pensava che il cervello fosse privilegiato e immunitario. Se ricordi le neuroscienze ti insegnavano che esiste una barriera ematoencefalica e che il sistema immunitario non entra nel cervello. E, ricordo che quando stavo scrivendo, facendo domanda per la mia prima borsa di studio per la ricerca, ho sempre ricevuto questo commento: “Oh, questo progetto non funzionerà, perché sappiamo tutti che il cervello è privilegiato dal punto di vista immunitario, come puoi indurre una risposta immunitaria nel cervello”. Quindi, penso che fosse qualcosa che si pensava non fosse plausibile in quel momento. Ma ora, in retrospettiva, le persone fanno un duro lavoro nell’immunoterapia per i tumori cerebrali e così come altri tumori. Ma penso che a quel tempo fosse vista, come ho detto, come un’area non fattibile, perché queste cellule immunitarie non entravano nel cervello.

Maki Hsieh: Credi che alla fine avremo un vaccino contro la maggior parte dei tumori, come il cancro al seno o altri tipi di cancro. Pensi che sia un futuro prevedibile?

Dott.ssa Linda M. Liau: Lo penso proprio, dal momento che impariamo di più su questi tumori e queste malattie, e man mano che miglioriamo nella produzione di vaccini, perché proprio ora, vi sono molte immunoterapie per il cancro e sono ancora piuttosto difficili da produrre, in particolare le terapie cellulari, ma penso che mentre impariamo di più su quali sono gli antigeni per questi tumori, spero che si progredirà. Voglio dire, ci sono già dei vaccini, per esempio, per il cancro al collo dell’utero, le ragazze adolescenti lo prendono proprio ora. Quindi, si tratta solo di capire quali sono gli antigeni, cosa potrebbe potenzialmente causare questi tumori e quindi vaccinare le persone. E ora abbiamo visto con la nuova ricerca che è stata fatta, con i vaccini COVID nei tipi di vaccini mRNA, la capacità di progettare nuovi vaccini. Penso che sia piuttosto entusiasmante. Puoi immaginare di realizzare un vaccino mRNA per 50 diversi antigeni che potrebbero potenzialmente causare diversi tipi di cancro e cercare di impedire che si formino effettivamente dei tumori.

Maki Hsieh: Un’altra cosa con cui le persone hanno sempre problemi è che il cancro molte volte viene erroneamente diagnosticato con qualcos’altro. Quindi, quando si scopre effettivamente che il dolore che stai vivendo è il cancro, a volte è un po’ tardi, sei già allo stadio tre o quattro. Quindi, con il cancro al cervello, quali sono alcuni dei sintomi che le persone sentono che a volte possono confondere con un’altra condizione?

Dott.ssa Linda M. Liau: Sì, è un’ottima domanda. In realtà, molti e troppi dei sintomi che insorgono a causa del cancro al cervello, sono un po’ simili a quello che hai detto, che è accaduto a tua madre.

Maki Hsieh: Sto pensando che dovrei portarla da Taiwan a vederti.

Dott.ssa Linda M. Liau: Penso che dovremmo fare una risonanza magnetica, per essere sicuri che non ci sia nulla. Perché molte volte i sintomi sono molto simili all’Alzheimer o ad altri tipi di demenza o ictus. Perché in realtà è solo una massa che ha invaso una certa parte del cervello. E se quella parte del cervello controlla, ad esempio, le aree linguistiche, le persone potrebbero avere dei problemi, parlando o nel comprendere il linguaggio, se controlla le aree motorie, le persone potrebbero avere problemi a camminare, o muoversi ed in altri momenti, con tumori nel cervello, si ottengono cambiamenti cognitivi e perdita di memoria o convulsioni. Quindi sì, in realtà, in molti dei pazienti a cui vedo inizialmente che è stato diagnosticato qualcosa di diverso, poi, alla fine, dopo aver fatto una risonanza magnetica del cervello si scopre che hanno un tumore al cervello ed è così che lo veniamo a sapere per certo.

Maki Hsieh: Nella sfera globale dell’assistenza medica, ritieni che gli Stati Uniti siano i primi quando si tratta di ricerca medica e neurochirurgia neuroscientifica in termini di tecnologia, finanziamenti e supporto? O pensi che l’Europa sia un po’ più avanti di noi, come la Svezia e la Danimarca? È vero? Pensi che a volte ci sia una sorta di dicotomia nel modo in cui viene gestita la cura? O i finanziamenti ed il supporto disponibili per la cura?

Dott.ssa Linda M. Liau: Sì, non conosco abbastanza il tipo internazionale di modelli di finanziamento per la ricerca per dirlo con certezza, ma penso che in termini di ricerca negli Stati Uniti, ci siano alti livelli qui da noi. Parte di ciò è guidato dai finanziamenti ai centri medici accademici, ma anche dall’industria farmaceutica e dal tentativo di ottenere brevetti e dallo sviluppo di nuovi trattamenti. Ma penso che forse in altri paesi c’è un po’ di più, immagino, una distribuzione più ampia dei trattamenti medici. Sembra che a volte alcuni trattamenti siano più accessibili ai pazienti in determinati paesi, a seconda di quali sono le normative vigenti con le diverse agenzie di regolamentazione. Quindi, suppongo e penso che ci siano pro e contro in entrambi gli scenari. Voglio dire negli Stati Uniti abbiamo molte ricerche davvero innovative, e ci sono certamente incentivi per quello che si fa qui. Ma, nei paesi europei ci sono incentivi diversi che guidano ugualmente una ricerca di altissima qualità.

Maki Hsieh: Sei un esempio di come una donna straordinaria con un cuore d’oro ed un cervello che funziona come 10 professori in un corpo minuto possa effettivamente condurre un programma importante. Cosa diresti alle donne ed alle ragazze nel campo della scienza che vogliono entrare nel settore e che forse stanno diventando un po’ frustrate non solo dalla società e dall’istituzione sistematica del modo in cui gli ospedali classificano le persone, ma forse anche dalle loro famiglie che dicono loro che è un lavoro troppo duro? quali sono alcune parole di incoraggiamento che vorresti dire alle donne ed alle ragazze che scendono in campo?

Dott.ssa Linda M. Liau: Qualcosa che vorrei dire è quello che mia madre mi ha insegnato: “Non lasciare che nessuno ti dica di no”. E credo di averlo sempre creduto. Voglio dire, ho lavorato sodo, non è che non l’abbia fatto. Non è che non ho avuto molte notti insonni per arrivare dove sono in termini di carriera. Ma detto questo, penso di aver scelto una carriera che amo davvero, voglio dirlo francamente. In realtà sono così grata per l’opportunità di essere in grado di far parte della vita di tutti i pazienti che ho avuto modo di conoscere nel corso degli anni. Sembra strano, ma mi sveglio, spesso e mi chiedo, tipo, “Davvero mi pagano per fare questo!”, perché in realtà è qualcosa che amo fare, e penso che sia ciò che è importante, voglio dire, immagino in termini di incoraggiare le giovani donne asiatiche ad andare in campi che non sono tradizionalmente, ricoperti da donne o minoranze è trovare davvero qualcosa che si ama e di cui si è appassionati, e poi fallo e basta. Quindi, in realtà, non ci ho mai pensato molto di più: adoro farlo. E ho continuato a provare. E resto in piedi anche se le persone mi dicono di no. Ed inoltre, penso, una cosa che ho imparato su me stessa è che sono un’estrema introversa …

Maki Hsieh: Sei molto, molto umile. E sì, posso dire che ami risolvere i problemi e ti diverti.

Dott.ssa Linda M. Liau: .. ed è insolito, perché spesso, se vai a scuola di economia, direbbero, devi essere estroverso e molto gentile, come là fuori. In realtà non mi piace uscire, preferisco stare a casa a guardare la TV. Ma penso, quello che ho imparato è che è importante essere te stesso invece di cercare di modellare le capacità di leadership o gli approcci di leadership, in base alle altre persone. Quindi, immagino, sì, per chiunque voglia diventare un neurochirurgo, lo consiglio davvero. E penso che sia un duro lavoro. Ma se è qualcosa che ami, o che vuoi fare, penso che dovrebbero esserci dei modi in cui dovresti poter farlo. E, come ho già detto, avrei voluto fare la cantante. Quindi ci sono alcune cose che penso, se non hai le competenze, non ne vale la pena di tentare perché potrebbe non funzionare.

Maki Hsieh: Bene, possiamo coprire il canto per te. Siamo felici di cantare per te in qualsiasi momento. Noi dell’Asian Hall of Fame siamo felici di supportare un piccolo concerto con la Dott.ssa Liau e per qualsiasi tua raccolta fondi.

Dott.ssa Linda M. Liau: Sì, lo so.

Maki Hsieh: Hai una causa filantropica a cui vorresti prestare la tua voce? C’è qualcosa che ti sta a cuore o che fai da un paio d’anni a questa parte?

Dott.ssa Linda M. Liau: Ci occupiamo di raccolte fondi per la ricerca qui all’UCLA, perché molto di ciò che facciamo è finanziato dalla filantropia, in particolare, anche per la nostra ricerca sul cancro al cervello.

Maki Hsieh: Ho notato che la scuola Geffen, prende il nome da David Geffen di Los Angeles. Non mi rendevo conto che i filantropi svolgono un ruolo così importante nel progresso della ricerca e della scienza medica. Ed in America, è davvero interessante per le persone sentirlo perché quando ascoltano in merito ad un ospedale o un programma affiliato ad una scuola o università, presumono automaticamente che sia coperto, che vada bene nella parte del budget della scuola. Ma ritengo che questo argomento sia davvero importante per i nostri ascoltatori per capire che il loro $ 1 fa davvero molto.

Dott.ssa Linda M. Liau: Oh, sì, decisamente. Sì. E penso che la maggior parte dei centri medici accademici finanzino la maggior parte della ricerca grazie alla filantropia così come la loro formazione medica,e come il finanziamento fornito da David Geffen. Che finanzia questo programma, chiamato Geffen Scholars, dove vengono fornite lezioni gratuite agli studenti di medicina che sono qualificati accademicamente per frequentare questa scuola di medicina. Penso che questo abbia davvero aperto l’accesso a persone che potrebbero pensare che le scuole di medicina non possano essere per loro accessibili, perché sono troppo costose. Voglio dire, il debito della scuola di medicina di questi tempi è piuttosto pesante ed oneroso.

Maki Hsieh: Piuttosto molto alto. Le tasse universitarie di medicina sono piuttosto alte. Sì! Bene, vorrei concludere con la mia ultima domanda, che in realtà doveva essere la mia prima domanda, ma ero così interessata al tuo background che questa è ora la nostra ultima domanda, che riguarda la Hall of Fame. Quando hai saputo dell’Asian Hall of Fame, hai pensato; va bene, beh, ci sono questi golfisti, tennisti, atleti, musicisti e poi … Come ti sei sentita quando hai ricevuto la telefonata e l’e-mail che sei stata candidata, sei stata nominata e votata nell’ Asian Hall of Fame, che ha inserito Bruce Lee e Kristi Yamaguchi, Connie Chung, e sei la prima neurochirurga neuroscienziata ad essere candidata? Come ti ha fatto sentire? E cosa significa per te personalmente essere inserita nell’Asian Hall of Fame?

Dott.ssa Linda M. Liau: Sì, sono così onorata. Quando ne ho sentito parlare, ero tipo, sono con questi valorosi, voglio dire, queste persone sono delle icone con cui sono cresciuta, voglio dire che ho davvero ammirato le persone come Connie Chung. Ricordo di averla vista al telegiornale di canale 2, quando stavo crescendo, e penso che queste star del cinema, atleti, politici siano semplicemente fenomenali. Essere inclusa in questo gruppo, mi lascia senza parole. Voglio dire, mi sento onorata. E sono anche entusiasta che tu abbia incluso una scienziata, perché, immagino che tu non voglia dare un posto alla scienza come una sorta di categoria sexy. Quindi per molti altri, in questo settore significa che gli asiatici eccellono, e penso che possiamo avere un impatto enorme in questo campo, come in tutti gli altri campi, voglio solo per dire grazie, ed è davvero un tale onore.

Maki Hsieh: Bene, benvenuta nell’Asian Hall of Fame e congratulazioni per essere stata candidata del 2021, Dott.ssa Liau. Sei un’ispirazione favolosa, un essere umano meraviglioso e siamo entusiasti ed onorati da te.

Dott.ssa Linda M. Liau: Oh, grazie!

Maki Hsieh: Grazie, Dott.ssa ! Beh, ho solo una domanda dalla rivista italiana Planet China. Ecco questo è l’unico argomento di cui non abbiamo parlato. La loro domanda, è questa, c’è un caso o uno studio, più di altri che è rimasto impresso nella tua memoria? Un caso od uno studio che ha influenzato la tua prospettiva o la tua ricerca? Domanda molto colorata!

Dott.ssa Linda M. Liau: Sì, ce ne sono stati così tanti nel corso degli anni.

Maki Hsieh: È difficile individuarne solo uno!

Dott.ssa Linda M. Liau: Immagino, un incontro recente che ho ritenuto molto interessante. Ho fatto questi studi clinici per pazienti con cancro al cervello, ed abbiamo questo studio sul vaccino che è in corso da un po’. Abbiamo avuto pazienti che hanno avuto dei risultati molto buoni nel corso degli anni. Vi è questo paziente che va avanti da quasi 20 anni, dopo la sua diagnosi di glioblastoma. Ricordo, quando l’ho incontrato per la prima volta, sua moglie era incinta, ed ora suo figlio è un adulto, un giovane adulto. Penso che sia stato incredibilmente d’impatto. E dall’altra parte, ho anche avuto pazienti su cui abbiamo testato i trattamenti ed alla fine sono morti. Ricordo questa donna dell’Alaska in modo molto specifico, che è stata una delle primissime pazienti che abbiamo avuto. L’abbiamo introdotta nel processo della sperimentazione, e inizialmente è andata bene, ma alla fine il suo corpo ha ceduto alla malattia. Ricordo che all’epoca aveva una figlia piccola, non parlava con me, aveva circa cinque anni o qualcosa del genere. E, solo più recentemente, sua figlia è finita a scuola qui a Los Angeles, mi ha contattata,e mi ha invitata ad una mostra d’arte che stava organizzando, perché è diventata un’artista.

Maki Hsieh: Oh! È magnifico!

Dott.ssa Linda M. Liau: Credo di avere centinaia di storie del genere. Penso che a volte, non ti rendi conto dell’impatto che hai, non solo sui pazienti ma anche sulle loro famiglie. Immagino, che è anche per questo che sono così appassionata di provare, si spera, di curare il cancro al cervello, perché è qualcosa che voglio fare davvero, perché ci sono così tante di queste persone che hanno perso le loro madri, i loro mariti, le loro figlie, a causa di questa malattia. Questo genere di esperienze mi restano impresse nella memoria.

Maki Hsieh: Grazie mille Dott.ssa Liau!

Questa intervista è stata editata per lunghezza e chiarezza.

Intervista con la Dott.ssa Linda M. Liau, M.D., Ph.D., MBA Professor & Chair of Neurosurgery presso la David Geffen School of Medicine dell’UCLA; co-direttore, UCLA Brain Tumor Center; neurochirurgo-scienziata presso il Jonsson Comprehensive Cancer Center dell’UCLA; Membro, UCLA Brain Research Institute. Un ringraziamento speciale a Maki Hsieh per aver condiviso con noi la sua intervista.

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